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Trump a destitué le premier procureur fédéral de Manhattan

WASHINGTON (AP) – Le procureur général William Barr a déclaré samedi au plus haut procureur fédéral de Manhattan que le président Donald Trump l'avait démis de ses fonctions, aggravant les tensions entre le responsable de l'application des lois du pays et un procureur américain de renom qui supervisait les enquêtes. des alliés de Trump.

Le procureur américain Geoffrey S. Berman a l'intention de continuer à lutter contre son expulsion.

La chaîne d'événements tourbillonnants a commencé vendredi soir, lorsque Barr a annoncé que Berman, l'avocat américain du district sud de New York, avait démissionné. Quelques heures plus tard, le procureur a publié une déclaration niant sa démission et déclarant que «les enquêtes de son bureau allaient se poursuivre sans délai ni interruption».

Samedi matin, il a montré au travail, disant aux journalistes: "Je suis juste là pour faire mon travail."

Dans une lettre rendue publique samedi par le ministère de la Justice, Barr a déclaré qu'il s'attendait à continuer de parler avec Berman d'autres postes possibles au sein du ministère et a été surpris par la déclaration qu'il a publiée.

"Malheureusement, avec votre déclaration d'hier soir, vous avez choisi le spectacle public plutôt que le service public", a écrit Barr, ajoutant que l'idée que Berman devait continuer à travailler pour sauvegarder les enquêtes était "fausse".

"Votre déclaration implique également à tort que votre maintien en poste au bureau est nécessaire pour garantir que les affaires actuellement en suspens dans le district sud de New York sont traitées de manière appropriée", a-t-il écrit. "C'est évidemment faux."

La pression de l’administration pour écarter Berman a déclenché un affrontement politique et constitutionnel extraordinaire entre le ministère de la Justice et l’un des meilleurs districts du pays, qui a jugé de grandes affaires de mob et de terrorisme au fil des ans et enquête sur l’avocat de Trump, Rudy Giuliani.

Cela a également exacerbé les tensions entre le département et les démocrates du Congrès, qui ont accusé Barr de politiser l'agence et d'agir plus comme l'avocat personnel de Trump que comme le responsable de l'application des lois du pays.

Barr n'a offert aucune explication pour son action. La Maison Blanche a annoncé que Trump proposait le poste de président de la Securities and Exchange Commission, Jay Clayton, un avocat bien connecté de Wall Street, pratiquement sans expérience en tant que procureur fédéral.

Les personnes familières avec l'affaire dans le district sud ne pouvaient indiquer aucune raison claire pour le renvoi de Berman, bien qu'elles aient noté que son travail avait toujours semblé menacé et que Berman n'avait jamais eu le sentiment qu'il était sûr.

Le bureau de Berman a également pris des mesures dans certains cas importants sans en informer au préalable Washington. Mais les différentes enquêtes sont toujours en cours et aucune accusation ne semble imminente, ont déclaré des personnes familières avec l'affaire, qui n'étaient pas autorisées à en discuter publiquement et à s'entretenir avec l'Associated Press sous couvert d'anonymat.

Un haut responsable du département a déclaré que Clayton envisageait de quitter l'administration, voulait retourner à New York et a exprimé son intérêt pour le poste du district sud, et Barr a pensé qu'il serait un bon candidat. Le fonctionnaire n'était pas autorisé à discuter publiquement des questions internes au département et a parlé sous couvert d'anonymat.

Il y a quelques jours à peine, John Bolton, ancien conseiller à la sécurité nationale de Trump, a fait état d'allégations selon lesquelles le président aurait tenté d'intervenir dans une enquête du bureau de Berman sur la banque turque d'État dans le but de conclure des accords avec le président turc Recep Tayyip Erdoğan.

Le président du comité judiciaire du Sénat, le sénateur Lindsey Graham, R-S.C., A déclaré qu'il était peu probable de procéder à la nomination de Clayton à moins que les sénateurs de New York, les démocrates Chuck Schumer et Kirsten Gillibrand, aient donné leur consentement au choix. Schumer a déclaré que la tentative d'évincer Berman "sentait la corruption potentielle du processus judiciaire" et Gillibrand a déclaré qu'elle "ne serait pas complice" en aidant à licencier un procureur enquêtant sur la corruption. Les deux législateurs ont appelé Clayton à se retirer de l'examen.

Le président du comité judiciaire de la Chambre, le représentant Jerry Nadler, D-N.Y., A déclaré que son comité invitait Berman à témoigner la semaine prochaine. Schumer a également demandé à l’inspecteur général du département et au Bureau de la responsabilité professionnelle d’enquêter.

La déclaration de Berman vendredi soir a indiqué qu'il resterait en poste jusqu'à ce qu'un candidat soit confirmé par le Sénat. Il a contesté le pouvoir de révocation de Barr, étant donné que Berman avait été nommé par des juges fédéraux et non par le président. En vertu de la loi fédérale, un avocat américain nommé par les juges des tribunaux de district peut siéger «jusqu'à ce que le poste soit pourvu».

Mais le bureau du conseiller juridique du ministère de la Justice a fait valoir dans un avis de 1979 que «le pouvoir de révoquer un avocat américain nommé par le tribunal appartient au président». Il indique que "le président est responsable de la conduite d'un cabinet d'avocat américain et doit donc avoir le pouvoir de révoquer celui qu'il pense être un titulaire inapproprié, quel que soit le nom de celui qui l'a nommé".

Barr a déclaré dans sa lettre que l'avocat adjoint américain, Audrey Strauss, prendrait la relève jusqu'à ce qu'un successeur permanent soit en place.

Les procureurs fédéraux de New York ont ​​supervisé de nombreuses poursuites et enquêtes liées à Trump ces dernières années. Cela comprend une enquête en cours sur les relations commerciales de Giuliani, y compris s’il ne s’est pas enregistré en tant qu’agent étranger, selon des personnes proches du dossier. Ils n'étaient pas autorisés à discuter de l'enquête en public et ont parlé sous couvert d'anonymat.

Le bureau a également poursuivi un certain nombre d'associés de Trump, y compris l'ancien avocat personnel et réparateur de Trump, Michael Cohen, qui a purgé une peine de prison pour avoir menti au Congrès et financé des campagnes de financement. Cohen a récemment été libéré d'une prison fédérale de New York pour continuer à purger sa peine à domicile en raison de problèmes de coronavirus.

Berman a supervisé la poursuite de deux hommes d'affaires de Floride, Lev Parnas et Igor Fruman, qui étaient des associés de Giuliani et liés à l'enquête de mise en accusation en Ukraine. Les hommes ont été inculpés en octobre de violations du financement de la campagne fédérale, notamment d'avoir caché l'origine d'un don de 325 000 $ à un groupe soutenant la réélection de Trump.

Républicain qui a contribué à la campagne électorale du président, Berman a travaillé pour le même cabinet d'avocats que Giuliani et a été embauché par l'administration Trump. Mais en tant qu'avocat américain, il a séduit certains sceptiques après avoir poursuivi les alliés de Trump et a participé directement à d'autres enquêtes qui ont mis en colère le président.

Berman a été nommé par le procureur général de l'époque Jeff Sessions en janvier 2018, après le limogeage de Preet Bharara, alors procureur américain à New York. Bharara avait refusé de démissionner avec des dizaines d'autres procureurs fédéraux nommés par le président Barack Obama.

Des mois plus tard, des agents du FBI ont attaqué les bureaux de Cohen, un acte que le président a qualifié de chasse aux sorcières à motivation politique. Berman s'est retiré de la poursuite de Cohen; on n'a jamais expliqué pourquoi.

En avril suivant, en l'absence d'une nomination officielle par Trump, les juges de la cour fédérale de Manhattan ont voté pour nommer Berman au poste de façon permanente. La Maison Blanche n'a jamais expliqué pourquoi Trump n'avait pas officiellement nommé Berman.

Sous le mandat de Berman, son bureau a également porté des accusations contre Michael Avenatti, l'avocat combatif qui s'est fait connaître en représentant l'actrice porno Stormy Daniels dans des poursuites impliquant Trump. Avenatti a été reconnu coupable en février d'avoir tenté d'extorquer Nike après que les procureurs ont déclaré qu'il avait menacé d'utiliser son accès aux médias pour nuire à la réputation et au cours de l'action de Nike à moins que le géant des vêtements de sport ne lui verse jusqu'à 25 millions de dollars.

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