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Les incendies de forêt en Amérique du Nord s'arrêtent-ils aux frontières nationales?

En septembre 2020, alors que les incendies de forêt brûlaient des millions d'acres dans l'ouest des États-Unis, les utilisateurs des médias sociaux ont commencé à faire circuler des cartes de ces incendies accompagnés de commentaires questionnant (sérieusement ou en plaisantant) pourquoi seuls les États-Unis, et non le pays frontalier du Canada, était touchée par le fléau des incendies – comme: «Tellement bizarre que les incendies s'arrêtent brusquement à la frontière canadienne.»

D'autres versions suggèrent que cette anomalie jette le doute sur l'idée que les incendies de forêt étaient de véritables catastrophes naturelles ou liés au changement climatique, avec des commentaires tels que «S'il s'agissait de catastrophes naturelles, le Canada ne serait-il pas couvert de flammes comme nous?» et «Ne trouvez-vous pas étrange comment le changement climatique reconnaît les frontières… la côte ouest en feu. Frontière canadienne ça s'arrête… très peu en comparaison… puis ça reprend en Alaska »:

Pour ceux qui prennent ces messages au sérieux, la réponse simple est que les incendies ne s'arrêtent pas aux frontières nationales, mais de nombreuses cartes produites par des agences américaines affichent uniquement des données dérivées des États-Unis et ne reflètent donc pas les activités qui se produisent à travers la frontière.

Mais l'ouest du Canada a également connu des incendies de forêt en 2020, car une carte de la même période produite par un organisme gouvernemental non américain, Ressources naturelles Canada, a montré des points chauds de feu des deux côtés de la frontière:

Il était certainement vrai que les incendies de forêt étaient comparativement beaucoup plus fréquents dans l'ouest des États-Unis que dans l'ouest du Canada en septembre 2020, un phénomène que les reportages attribuent aux conditions météorologiques locales et aux restrictions liées à la pandémie:

Alors que les incendies de forêt rendent le ciel apocalyptique le long de la côte ouest des États-Unis, la saison des feux de forêt a été plus calme que d'habitude dans l'ouest du Canada qui peut être attribuée aux bienfaits mitigés du temps pluvieux et des effets isolants de la pandémie de COVID-19.

«Pourquoi l'obtiennent-ils (dans l'ouest des États-Unis) et nous ne le faisons pas? C’est à cause du temps qu’il fait », explique Mike Flannigan, professeur au Département des ressources renouvelables de l’Université de l’Alberta.

«Plus il fait chaud, plus la saison des incendies est longue», a expliqué Flannigan.

Bien que le temps soit un facteur majeur des incendies de forêt, la pandémie du COVID-19 a eu un impact en 2020. En Alberta, par exemple, la période la plus occupée pour les incendies est mai, dont beaucoup ont été déclenchés par des humains. Mais les interdictions de feu en Alberta et en Colombie-Britannique, et les interdictions de véhicules hors route en Alberta pendant les verrouillages COVID, ont contribué à réduire l'élément humain.

«Il y avait moins de gens qui travaillaient ou recréaient dans les bois, donc le nombre d'incendies causés était en baisse cette année… Fermetures de forêts, interdictions de quad, ils travaillent, ils fonctionnent vraiment», a déclaré (Flannigan).

Selon Flannigan, les conditions chaudes, sèches et venteuses sont une combinaison mortelle pour les plus grands incendies. Dans l'ouest des États-Unis, il a été chaud et venteux, et il y a également eu une activité foudroyante inhabituelle dans des endroits comme la Californie.

En Colombie-Britannique et en Alberta, beaucoup de pluie a réduit une grande partie du risque d'incendie de forêt cette saison. Karley Desrosiers, agente d'information sur les incendies du B.C. les pompiers, ont souligné le temps humide qui a pénétré profondément dans le sol – les précipitations «ont vraiment contribué à atténuer le nombre d'incendies».

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