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Les éléphants s'enivrent parce qu'ils ne peuvent pas métaboliser l'alcool comme nous

Cet article est republié ici avec l'autorisation de The Conversation. Ce contenu est partagé ici car le sujet peut intéresser les lecteurs de Snopes; il ne représente cependant pas le travail des vérificateurs de faits ou des éditeurs de Snopes.


Les anecdotes sur les animaux sauvages qui semblent se saouler après avoir mangé des fruits pourris sont répandues.

Il y a des histoires d'éléphants d'Afrique mangeant le fruit trop mûr du marula (d'ailleurs, la liqueur de crème Amarula est fabriquée à partir de la même plante). Il y avait cet orignal en Suède qui s'est coincé dans un arbre après avoir mangé trop de pommes pourries. Et les singes vervets de Saint-Kitts, dont le penchant pour le sucre et peut-être l'alcool, les pousse à voler des boissons aux touristes.

Les chimpanzés fabriquent même des outils, sous forme d'éponges à feuilles, pour accéder à la sève fermentée qui s'accumule dans des conteneurs suspendus à des palmiers de raphia en Guinée.

Malgré la popularité de ces histoires dans l'imaginaire public, elles ont souvent été rejetées comme des mythes. Les scientifiques ont conclu qu'il serait peu probable que les éléphants mangent suffisamment de fruits fermentés pour se saouler parce qu'ils sont si gros.

Je suis écologiste moléculaire et anthropologue qui étudie les adaptations digestives des animaux. Mes collègues et moi venons de publier une nouvelle étude dans la revue Lettres de biologie sur la variation génétique liée au métabolisme de l'éthanol. Nous avons constaté que ces conclusions étaient peut-être prématurées et que des histoires d'éléphants et d'autres mammifères, en état d'ébriété après avoir mangé des fruits pourris, pourraient bien être vraies.

Trop gros pour se saouler

Lorsque les scientifiques ont affirmé que les éléphants ne pouvaient pas devenir ivres en mangeant des fruits pourris, ils ont fondé ces affirmations sur un simple calcul qui incluait la quantité d'éthanol contenue dans les fruits de marula, la vitesse à laquelle les humains décomposent l'éthanol et la taille corporelle des éléphants. Ils ont donc essentiellement considéré la quantité de fruits de marula qu'il faudrait pour que nous nous sentions en état d'ébriété, puis mis à l'échelle pour la taille d'un éléphant.

Cependant, il y a un défaut fatal dans cette logique – elle suppose que les éléphants sont capables de décomposer l'éthanol aussi rapidement que les humains. La recherche suggère que cette hypothèse pourrait ne pas être vraie.

Nous avons longtemps été fascinés par les anecdotes sur les éléphants en état d'ébriété après avoir mangé des fruits pourris.
(James Higham), Auteur fourni

Les humains sont assez spéciaux dans notre capacité à métaboliser rapidement l'éthanol. L'une des enzymes impliquées dans la dégradation de l'éthanol, l'alcool déshydrogénase de classe 4, codée par le gène ADH7, a une variation qui nous rend 40 fois plus rapide à métaboliser l'éthanol que les autres primates.

Ce changement a évolué il y a environ 10 millions d'années dans notre ascendance commune avec les gorilles et les chimpanzés, bien avant que nous ne commencions intentionnellement à fermenter des boissons (qui a commencé il y a 12 000 ans au plus). Le changement pourrait être une adaptation pour se nourrir de fruits, en particulier après le passage à un mode de vie terrestre, où nous avons probablement rencontré plus de fruits tombés. Les fruits sauvages et les nectars trop mûrs peuvent avoir des teneurs en éthanol étonnamment élevées, comme certaines bières pâles!

Les éléphants sont des poids légers

Donc, si les humains ont un métabolisme de l'éthanol particulièrement rapide, pouvons-nous vraiment comparer d'autres animaux simplement en ajustant la taille du corps? Pour en savoir plus sur les capacités d'autres mammifères à décomposer l'éthanol, nous avons comparé le gène ADH7 sur 85 mammifères.

Nous avons constaté que la plupart d'entre eux ne partagent pas la variation pour une dégradation plus rapide de l'éthanol, et que de nombreux mammifères n'avaient même pas de gène ADH7 fonctionnel, y compris les éléphants d'Afrique et d'Asie. Même les mammouths, parents d'éléphants éteints, n'en avaient pas. Ce que les mammifères qui ont perdu le gène ADH7 ont en commun, c'est qu'ils ne mangent pas régulièrement beaucoup de fruits: leur alimentation comprend de l'herbe (vaches, chevaux, moutons et chèvres) et d'autres feuillages (castors, éléphants) ou de la viande (chiens, lions de mer, baleines et dauphins).

À présent, le métabolisme de l’éthanol est un processus complexe qui implique plusieurs étapes et un certain nombre d’enzymes différentes. Il est donc possible que les éléphants aient une autre façon de décomposer l’éthanol. Mais il est très peu probable que l’efficacité avec laquelle ils peuvent le faire soit comparable à celle des humains. Le simple fait d'augmenter la taille corporelle ne permet pas de prédire avec précision si les éléphants peuvent devenir intoxiqués en mangeant de vieux fruits de marula.

En compagnie humaine

Les Aye-ayes à Madagascar sont connus pour se nourrir du nectar du palmier du voyageur.
(nomis-simon / Flickr), CC BY

Les humains ont une certaine compagnie parmi d'autres mammifères qui partagent les mêmes changements ou des changements similaires dans leur gène ADH7. Ce qu'ils ont tendance à avoir en commun, c'est qu'ils mangent beaucoup de fruits ou de nectar. Par exemple, le aye-aye, un primate qui se trouve à Madagascar, est connu pour boire le nectar du palmier du voyageur, qui est censé être fermenté.

Les chauves-souris frugivores, comme les renards volants ou la chauve-souris nectar des cavernes, qui ne mangent que des fruits et du nectar pourraient également être meilleures pour décomposer l'éthanol. Cela pourrait être une adaptation importante – comme vous pouvez l'imaginer, être en état d'ébriété serait une mauvaise nouvelle pour un mammifère volant.

Les régimes alimentaires des mammifères sont merveilleusement diversifiés, tout comme leur système digestif et leurs adaptations. Au lieu d'extrapoler à partir des humains et d'anthropomorphiser le métabolisme animal, nous devons considérer l'histoire évolutive de chaque espèce et son alimentation.

Toutes ces histoires d'animaux ivres? Il pourrait y avoir une part de vérité après tout.La conversation


Mareike Janiak, chercheuse postdoctorale en génomique des primates, Université de Calgary

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l'article original.

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