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Le premier vaccin COVID-19 testé aux États-Unis est prêt pour le test final

Les premiers vaccins COVID-19 testés aux États-Unis ont ravivé le système immunitaire des gens comme les scientifiques l'avaient espéré, ont rapporté mardi les chercheurs – alors que les injections sont sur le point de commencer les tests finaux clés.

"Quelle que soit la façon dont vous découpez cela, ce sont de bonnes nouvelles", a déclaré à l'Associated Press le Dr Anthony Fauci, le plus grand spécialiste des maladies infectieuses du gouvernement américain.

Le vaccin expérimental, développé par les collègues de Fauci aux National Institutes of Health et Moderna Inc., commencera son étape la plus importante vers le 27 juillet: une étude de 30000 personnes pour prouver si les tirs sont vraiment assez forts pour se protéger contre le coronavirus.

Mais mardi, les chercheurs ont rapporté les résultats attendus avec impatience des 45 premiers volontaires qui ont retroussé leurs manches en mars. Effectivement, le vaccin a fourni un coup de pouce immunitaire espéré.

Ces premiers volontaires ont développé ce que l'on appelle des anticorps neutralisants dans leur circulation sanguine – des molécules clés pour bloquer l'infection – à des niveaux comparables à ceux trouvés chez les personnes qui ont survécu au COVID-19, a rapporté l'équipe de recherche dans le New England Journal of Medicine.

"Il s'agit d'un élément essentiel qui est nécessaire pour aller de l'avant avec les essais qui pourraient réellement déterminer si le vaccin protège contre l'infection", a déclaré le Dr Lisa Jackson du Kaiser Permanente Washington Research Institute à Seattle, qui a dirigé l'étude.

Il n'y a aucune garantie, mais le gouvernement espère avoir des résultats vers la fin de l'année – une vitesse record pour le développement d'un vaccin.

Le vaccin nécessite deux doses, à un mois d'intervalle.

Il n'y a eu aucun effet secondaire grave. Mais plus de la moitié des participants à l'étude ont signalé des réactions pseudo-grippales aux vaccins qui ne sont pas rares avec d'autres vaccins – fatigue, maux de tête, frissons, fièvre et douleur au site d'injection. Pour trois participants ayant reçu la dose la plus élevée, ces réactions étaient plus graves; cette dose n'est pas poursuivie.

Certaines de ces réactions sont similaires aux symptômes du coronavirus mais elles sont temporaires, durent environ une journée et se produisent juste après la vaccination, ont noté les chercheurs.

"Petit prix à payer pour la protection contre les COVID", a déclaré le Dr William Schaffner du Vanderbilt University Medical Center, un expert en vaccins qui n'était pas impliqué dans l'étude.

Il a qualifié les premiers résultats de «bonne première étape» et est optimiste quant au fait que les tests finaux pourraient fournir des réponses quant à savoir s'ils sont vraiment sûrs et efficaces au début de l'année prochaine.

«Ce serait merveilleux. Mais cela suppose que tout fonctionne correctement dans les délais », a averti Schaffner.

Et les résultats de mardi ne concernaient que les jeunes adultes. Le test de première étape a ensuite été élargi pour inclure des dizaines de personnes âgées, le groupe d'âge le plus à risque de COVID-19. Ces résultats ne sont pas encore publics, mais les autorités de réglementation les évaluent, et Fauci a déclaré que les tests finaux comprendront les personnes âgées, ainsi que les personnes souffrant de problèmes de santé chroniques qui les rendent plus vulnérables au virus – et les populations noires et latino-américaines également touchées.

Près de deux douzaines de vaccins COVID-19 possibles sont à différents stades de tests dans le monde. Les candidats de la Chine et de l’Université d’Oxford en Grande-Bretagne entament également les dernières étapes des tests.

L'étude de 30 000 personnes marquera à ce jour la plus grande étude au monde sur un vaccin potentiel COVID-19. Et le cliché développé par les NIH n'est pas le seul ensemble pour de tels tests américains massifs, crucial pour repérer les effets secondaires rares. Le gouvernement prévoit de grandes études similaires sur le candidat d'Oxford et une autre par Johnson & Johnson; séparément, Pfizer Inc. planifie sa propre vaste étude.

Déjà, les gens peuvent commencer à s'inscrire pour se porter volontaires pour les différentes études.

Les gens pensent que «c'est une course pour un vainqueur. Moi, je les encourage tous », a déclaré Fauci, qui dirige l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses des NIH.

«Nous avons besoin de plusieurs vaccins. Nous avons besoin de vaccins pour le monde, pas seulement pour notre propre pays. »

Partout dans le monde, les gouvernements investissent dans des stocks de centaines de millions de doses des différents candidats, dans l'espoir de commencer rapidement les inoculations s'il en est prouvé qu'elles fonctionnent.

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