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La longue histoire des remèdes douteux contre la peste

Cet article est republié ici avec la permission de The Conversation. Ce contenu est partagé ici car le sujet peut intéresser les lecteurs de Snopes; il ne représente cependant pas le travail des vérificateurs des faits ou des éditeurs de Snopes.


Lorsqu'un futur chercheur compile une liste de déclarations de présidents américains, celle de Donald Trump en avril 2020 sur l'utilisation de l'eau de Javel comme traitement possible pour le coronavirus fera sûrement la coupe: «Y a-t-il un moyen de faire quelque chose, par une injection à l'intérieur ou presque un nettoyage? " Les paroles de Trump ont incité les fabricants de javellisant à avertir les gens de ne pas boire leur produit et un pic d'appels téléphoniques pour aider les lignes.

Les médias ont bondi pour décrire Trump comme une «mountebank – un médecin charlatan ambulant défilant ses marchandises depuis une plate-forme (dans le théâtre de bande dessinée classique italien, ou Commedia Dell’Arte, le personnage est généralement appelé Charlatano). Dans la comédie de Ben Jonson en 1606, Volpone, le héros éponyme s’habille en Scoto de Mantoue, pourvoyeur de Scoto’s Oil. L'huile de serpent d'origine, elle est plus chère que l'eau de Javel mais elle n'est ni nocive ni, en fait, bénéfique si elle est ingérée.

La comparaison est peut-être injuste. Trump a simplement rejoint la longue file de ceux qui, cherchant désespérément de vrais remèdes, ont trouvé des faux. À Athènes en 430 avant JC, une épidémie a frappé. On pensait que l'air était malade et avait besoin d'être purifié. On dit que le vieux «père de la médecine» grecque Hippocrate lui-même a trouvé une solution – allumer des feux de joie, jeter des herbes et des épices sur eux et attendre que l'infection passe.

Deux mille ans plus tard, les feux de joie étaient toujours à la mode. Au début de la grande peste en 1665, le Collège des médecins a déclaré que:

Les incendies faits dans les rues, et souvent avec des pots puants, et de bons incendies maintenus dans et autour des maisons de ceux qui sont visités… peuvent corriger l'air infectieux.

Le collège a ajouté que la «décharge fréquente d’armes à feu» aurait le même effet – quelque chose qui pourrait plaire aux partisans les plus ardents du président américain.

Mais en 1665, tout le monde ne pouvait s'entendre sur ce qu'il fallait brûler. Doit-il s'agir de charbon ou de bois? Si c'était du bois, valait-il mieux brûler une variété plus aromatique comme le cèdre ou le sapin? L'auteur de Golgotha ​​(identifié uniquement sous le nom de J.V.), l'un des nombreux ouvrages sur la peste publiés en 1665, a dénoncé comme «un méfait coûteux» l'incendie de «Pomanders parfumés». Cela ne l'a pas empêché de recommander à la place "Wormwood, Hartshorn, Amber, Thime ou Origany".

Mais attendez. C'était déjà un été chaud en 1665. Tous ces incendies ne réchaufferaient-ils pas l'air infecté et ne feraient-ils pas se multiplier les particules de peste? Pas nécessairement. Il y avait deux types de chaleur, selon l'ouvrage de 1666 Loimographia, par l'apothicaire du 17ème siècle William Boghurst. Il y avait le type féroce et sec généré par les incendies dans les climats froids du nord, et il y avait le type détrempé et épuisant que vous avez trouvé sous les tropiques. Le premier nettoyait. Ce dernier a ouvert les pores et vous a rendu vulnérable à l'infection (ainsi qu'à l'esclavage paresseux et méritant).

Fumez pour votre bonne santé

Si tout cela ressemble à l'épanchement d'une mauvaise science et d'une pire idéologie, pensez au tabac. Récemment, il a été signalé que les fumeurs pourraient être moins enclins à attraper COVID-19 (bien que d'autres preuves suggèrent que le tabagisme aggrave la maladie).

L'idée du tabac comme protecteur a un héritage distingué. Un autre traité de 1665 recommande le tabac comme «une bonne fumée contre l'air pestilentiel et infecté», censé être efficace pour «tous les âges, tous les sexes, toutes les constitutions, jeunes et vieux… soit en mâchant les feuilles, soit en les fumant dans la pipe. " Le 7 juin 1665, le diariste Samuel Pepys était tellement énervé par la vue d'une maison infectée qu'il a acheté «du tabac à rouler à sentir et à mâcher, ce qui m'a enlevé mon appréhension». On dira plus tard qu'aucun buraliste n'est mort pendant la Grande Peste.

Comme Trump – mais sans le bénéfice de la science moderne – les briquets de feu de joie et les mâcheurs de tabac ont saisi l'ombre de la réalité. Les professeurs de chaleur aussi.

Les puces sont porteuses de maladies, dont la peste, causées par la bactérie Yersinia pestis.
Janice Haney Carr via Shutterstock

Depuis 1894 et l'identification du bacille Yersinia pestis, nous avons su que la peste bubonique était largement transmise par les puces. Eh bien, certaines odeurs peuvent dissuader certains types de puces. Et le bacille peut survivre jusqu'à un an avec la bonne combinaison de chaleur et d'humidité.

Et la transmission? En 1665, les médecins se débattaient avec des ensembles distincts de symptômes et de chances de survie. Comment se fait-il que certaines personnes aient développé des bubons pendant plusieurs jours et aient eu 25% de chances de guérison, tandis que d'autres sans symptômes évidents se sont soudainement effondrées?

Ils ont nommé la cause «le souffle fatal». Peste pulmonaire ou pneumonique, disons-nous maintenant. Il est attrapé comme un coronavirus ou un rhume: la seule forme de maladie transmise directement entre les personnes et mortelle à 95%.

Pourtant, ce n'était pas aussi mortel que certaines personnes l'imaginaient. Un journal de l'année de la peste de Defoe rapporte une croyance obstinée. Si un homme aussi infecté respirait une poule, des œufs pourris suivraient. Dans les cas vraiment graves, la poule tomberait morte.

Conception d'une amulette pour repousser la peste, 17e siècle.
Images de bienvenue, CC BY-NC-SA

Le prix de la médecine bidon, cependant, revient aux amulettes et autres bibelots que les gens de 1665 ont transportés pour conjurer la peste. Defoe les rejette comme des «charmes infernaux» et prétend qu'ils ont souvent été vus suspendus autour du cou des corps dans les chariots morts. Il capture leur essence dans un mot que le Oxford English Dictionary définit comme «tromperie, fraude, imposture, ruse». Le mot? "Camelote".La conversation


David Roberts, professeur d'anglais et boursier national d'enseignement, Université de la ville de Birmingham

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l'article original.

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