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Gale Sayers, porteur de ballon du Temple de la renommée des ours, décède à 77 ans

Cet article est republié ici avec l'autorisation de l'Associated Press. Ce contenu est partagé ici car le sujet peut intéresser les lecteurs de Snopes; il ne représente cependant pas le travail des vérificateurs de faits ou des éditeurs de Snopes.

CHICAGO (AP) – Le membre du Temple de la renommée Gale Sayers, qui a fait sa marque en tant que l'un des meilleurs porteurs polyvalents de la NFL et a ensuite été célébré pour son amitié durable avec un coéquipier des Chicago Bears atteint d'un cancer, est décédé. Il avait 77 ans.

Surnommé «The Kansas Comet» et considéré comme l'un des meilleurs coureurs en plein champ que le jeu ait jamais vu, Sayers est décédé mercredi, selon le Pro Football Hall of Fame.

Des proches de Sayers avaient déclaré qu'il avait reçu un diagnostic de démence. En mars 2017, sa femme, Ardythe, a déclaré qu'elle avait en partie blâmé sa carrière de footballeur.

Sayers était un flou pour les défenses de la NFL, fantôme des plaqueurs potentiels ou zoomant par eux comme quelques demi-offensifs ou retours de coups de pied avant ou depuis. Pourtant, c'est son amitié indéfectible avec Brian Piccolo, représentée dans le film «Brian’s Song», qui l’a marqué comme plus qu’une star du sport.

"Il était l'essence même d'un joueur d'équipe – calme, sans prétention et toujours prêt à féliciter un coéquipier pour un bloc clé", a déclaré le président du Temple de la renommée, David Baker. "Gale était un homme extraordinaire qui a surmonté beaucoup d'adversité au cours de sa carrière et de sa vie dans la NFL."

Il est devenu agent de change, administrateur sportif, homme d'affaires et philanthrope pour plusieurs initiatives de jeunesse du centre-ville de Chicago après que sa carrière de footballeur professionnel ait été interrompue par de graves blessures aux deux genoux.

«Gale était l’un des meilleurs hommes de l’histoire de la NFL et l’un des joueurs les plus excitants du match», a déclaré le commissaire de la NFL, Roger Goodell. «Gale était un coureur électrisant et insaisissable qui ravissait les fans à chaque fois qu'il touchait le ballon. Il a gagné sa place en tant que membre du Temple de la renommée au premier tour.

Sayers a été deux fois All-American au Kansas et a également été intronisé au College Football Hall of Fame. Il a été sélectionné par Chicago avec le quatrième choix au classement général en 1965, et sa polyvalence a produit des dividendes et des slaloms sur bobine à travers les défenses adverses dès le début.

Il a égalé un record de la NFL avec six touchés dans un match et en a établi un autre avec 22 touchés à sa première saison: 14 au sol, six en réception, un botté de dégagement et un retour de coup d'envoi. Sayers a été un choix unanime pour la recrue offensive de l'année.

Sayers a suivi cela en étant élu All-Pro au cours des cinq premières de ses sept saisons dans la NFL (1965-1971). Mais il était coincé dans une poignée d'équipes Bears de moyenne à mauvaise et, comme Dick Butkus, un autre coéquipier du Hall of Fame sélectionné dans le même repêchage de 1965, il n'a jamais joué en séries éliminatoires. Sayers est apparu dans seulement 68 matchs au total et seulement deux dans chacune de ses deux dernières saisons tout en tentant de revenir de ces blessures au genou.

Butkus a déclaré qu'il n'avait même pas vu Sayers jouer jusqu'à ce qu'un film phare soit projeté lors d'un événement à New York qui a tous deux assisté à rendre hommage à l'équipe All-America de 1964. Il a dit que la version réelle de Sayers était encore meilleure.

«Il était incroyable. J'attribue toujours une grande partie de mon succès en essayant de l'attaquer (dans la pratique) », a déclaré Butkus lors de la célébration du 100e anniversaire des Bears en juin 2019.

«Je n'ai jamais rencontré un demi-arrière comme lui de toute ma carrière, jusqu'à un demi-arrière. Et c'était en comptant O.J. (Simpson) et quelques autres gars », a-t-il ajouté. «Personne ne pouvait toucher ce type.»

Les Bears les ont repêchés avec des choix consécutifs en 65, prenant Butkus au n ° 3 et Sayers au n ° 4. Il n'a pas fallu longtemps à Sayers pour gagner les vétérans qui avaient aidé les Bears à remporter le championnat de la NFL en 1963.

"Nous étions tous les deux n ° 1, alors ils vont nous compliquer la tâche et nous montrer les ficelles du métier et tout le reste", a déclaré Butkus. «Mais Gale a fait des cercles autour de tout le monde. Rapidement, ils l'ont adopté.

L'amitié entre Sayers et son compagnon d'arrière-plan Piccolo a commencé en 1967, lorsque les deux sont devenus des colocataires improbables. Sayers était noir et déjà une star; Piccolo était blanc et avait gravi les échelons de l'équipe d'entraînement. Au début, ils se disputaient le temps de jeu et les courses.

Mais lorsque le club a abandonné sa politique de séparation des joueurs par race dans les affectations de chambres d'hôtel, il a forgé un lien. En 1968, Piccolo a aidé Sayers à traverser un processus de réadaptation difficile alors qu'il se remettait d'un ligament déchiré au genou droit. Après le retour de Sayers la saison suivante pour devenir All-Pro, il s'est assuré que son ami partageait le crédit.

Ils sont devenus encore plus proches après que Piccolo se soit retiré d'un match au début de la saison 1969 en raison de difficultés respiratoires et qu'il ait reçu un diagnostic de cancer. Cette phase de leur amitié a été racontée d’abord par Sayers dans son autobiographie, «Je suis troisième», puis dans le film de 1971 «Brian’s Song».

Avec l'acteur Billy Dee Williams jouant Sayers et James Caan dans le rôle de Piccolo, le film fait pour la télévision est ensuite sorti dans les salles.

Sayers est resté aux côtés de Piccolo alors que la maladie faisait des ravages, donnant du sang et apportant son soutien. Quelques jours avant la mort de Piccolo à 26 ans, Sayers a reçu le prix George S. Halas pour son courage et a déclaré: «Vous me flattez en me donnant ce prix, mais je peux vous dire ici et maintenant que je l’accepte pour Brian Piccolo. … J'adore Brian Piccolo et j'aimerais que vous l'aimiez tous aussi. Ce soir, quand vous vous êtes cogné les genoux, veuillez demander à Dieu de l'aimer.

Après ses jours de jeu, Sayers a occupé le poste de directeur sportif à la Southern Illinois University-Carbondale et a fondé plusieurs entreprises de technologie et de conseil.

Sayers a fait le trajet de 130 miles de son domicile dans l'Indiana pour assister à la cérémonie d'ouverture de la célébration du 100e saison des Bears en juin 2019, recevant une ovation enthousiaste.

«C’est incroyable, quelqu'un qui était si beau, doué et talentueux en tant que joueur et plus tard dans la vie que cela vous arrive est vraiment, je sais, dur avec tout le monde», a déclaré le secondeur du Temple de la renommée Mike Singletary ce week-end.

«C’est dur pour ses coéquipiers, anciens coéquipiers. C’est dur pour la ligue. Et en tant que joueur, »a conclu Singletary,« cela vous fait simplement prendre du recul et remercier Dieu chaque jour pour votre santé et vos bénédictions. »

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