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Après le lobbying, l'Église catholique a gagné 1,4 milliard de dollars en aide aux virus

Cet article est republié ici avec la permission de l'Associated Press. Ce contenu est partagé ici car le sujet peut intéresser les lecteurs de Snopes; il ne représente cependant pas le travail des vérificateurs des faits ou des éditeurs de Snopes.

NEW YORK (AP) – L'Église catholique romaine des États-Unis a utilisé une exemption spéciale et sans précédent des règles fédérales pour amasser au moins 1,4 milliard de dollars d'aide coronavirus soutenue par les contribuables, plusieurs millions allant dans des diocèses qui ont payé d'énormes colonies ou demandé la protection de la loi sur les faillites en raison de dissimulations d'abus sexuels du clergé.

Une analyse de l'Associated Press sur les données fédérales publiées cette semaine a révélé que le transport de l'église a atteint – voire dépassé – 3,5 milliards de dollars, faisant d'une institution religieuse mondiale comptant plus d'un milliard de fidèles parmi les plus grands gagnants des efforts de secours du gouvernement américain en cas de pandémie.

Les maisons de culte et les organisations confessionnelles qui promeuvent les croyances religieuses ne sont généralement pas éligibles à un financement de la part de la Small Business Administration des États-Unis. Mais alors que l'économie s'effondrait et que les taux de chômage montaient en flèche, le Congrès a laissé des groupes confessionnels et d'autres organisations à but non lucratif accéder au Paycheck Protection Program, un fonds de 659 milliards de dollars créé pour garder la rue principale ouverte et les Américains employés.

En faisant la promotion agressive du programme de paie et en mobilisant des ressources pour aider les affiliés à naviguer dans ses règles changeantes, les diocèses, paroisses, écoles et autres ministères catholiques ont jusqu'à présent reçu l'approbation d'au moins 3500 prêts remboursables, a constaté AP.

L'archidiocèse de New York, par exemple, a reçu 15 prêts d'une valeur d'au moins 28 millions de dollars rien que pour ses principaux postes de direction. Son emblématique cathédrale Saint-Patrick sur la Cinquième Avenue a été approuvée pour au moins 1 million de dollars.

Dans le comté d'Orange, en Californie, où une cathédrale de verre étincelante a récemment coûté plus de 70 millions de dollars, les responsables diocésains travaillant au complexe ont reçu quatre prêts d'une valeur d'au moins 3 millions de dollars.

Et ailleurs, un prêt d'au moins 2 millions de dollars a été accordé au diocèse de Wheeling-Charleston, en Virginie-Occidentale, où une enquête de l'église a révélé l'année dernière que l'évêque Michael Bransfield avait détourné des fonds et fait des avances sexuelles à de jeunes prêtres.

Le simple fait d'être admissible à des prêts à faible taux d'intérêt était une nouvelle opportunité. Mais l'église n'aurait pas pu être approuvée pour autant de prêts – que le gouvernement pardonnera s'ils sont utilisés pour le salaire, le loyer et les services publics – sans une seconde pause.

Des groupes religieux ont persuadé l'administration Trump de les libérer d'une règle qui disqualifie généralement un demandeur de plus de 500 travailleurs. Sans ce traitement préférentiel, de nombreux diocèses catholiques n'auraient pas été éligibles car – entre leur siège social, leurs paroisses et d'autres affiliés – leurs employés dépassent le plafond de 500 personnes.

«Le gouvernement accorde une dérogation spéciale, ce qui crée une sorte de favoritisme structurel», a déclaré Micah Schwartzman, professeur de droit à l'Université de Virginie, spécialisé dans les questions constitutionnelles et religieuses, qui a étudié le Paycheck Protection Program. «Et ce favoritisme valait des milliards de dollars.»

Le montant que l'église a collecté, entre 1,4 et 3,5 milliards de dollars, est un sous-dénombrement. La Diocesan Fiscal Management Conference, une organisation d'agents financiers catholiques, a interrogé les membres et rapporté qu'environ 9 000 entités catholiques ont reçu des prêts. C'est près de trois fois le nombre de bénéficiaires catholiques que l'AP a pu identifier.

L'AP n'a pas pu trouver plus de bénéficiaires catholiques parce que les données du gouvernement, publiées après les pressions du Congrès et un procès des médias, y compris l'AP, n'ont pas nommé les bénéficiaires de prêts de moins de 150000 $ – une catégorie dans laquelle tomberaient de nombreuses petites églises. Et parce que le gouvernement n'a publié que des fourchettes de prêts, il n'a pas été possible d'être plus précis.

Même sans une comptabilité complète, l'analyse de l'AP place l'Église catholique parmi les principaux bénéficiaires du Paycheck Protection Program, qui a également aidé des entreprises soutenues par des célébrités, des milliardaires, des gouverneurs d'État et des membres du Congrès.

Le programme était ouvert à tous les groupes religieux et beaucoup en ont profité. Les conseillers évangéliques du président Donald Trump, y compris son tsar spirituel de la Maison Blanche, Paula White-Cain, ont également reçu des prêts.

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«VRAIMENT EN BESOIN»

Il ne fait aucun doute que les ordonnances d'abris sur place de l'État ont perturbé les lieux de culte et les entreprises.

Les messes ont été annulées, même pendant la semaine sainte et les vacances de Pâques, privant les paroisses des revenus escomptés et contribuant aux licenciements dans certains diocèses. Certaines familles d'élèves des écoles catholiques ont du mal à payer les frais de scolarité. Et le coût de la désinfection des salles de classe une fois les cours repris exercera une pression supplémentaire sur les budgets.

Mais d'autres problèmes se sont auto-infligés. Bien avant la pandémie, des dizaines de diocèses étaient confrontés à une pression financière croissante en raison d'une augmentation spectaculaire des récentes allégations d'abus sexuels par le clergé.

Les scandales qui ont éclaté en 2018 se sont répercutés dans le monde entier. Le pape François a ordonné à l'ancien archevêque de Washington, le cardinal Theodore McCarrick, de mener une vie de «prière et de pénitence» à la suite d'allégations selon lesquelles il aurait abusé de mineurs et de séminaristes adultes. Et un rapport accablant du grand jury sur les abus dans six diocèses de Pennsylvanie a révélé que les évêques avaient longtemps couvert les prêtres prédateurs, ce qui a déclenché des enquêtes dans plus de 20 autres États.

Alors que l'église comptait à nouveau avec sa crise de longue date, les rapports d'abus ont triplé au cours de l'année se terminant en juin 2019, pour un total de près de 4500 au niveau national. Pendant ce temps, les diocèses et les ordres religieux ont déboursé 282 millions de dollars cette année-là, contre 106 millions de dollars cinq ans plus tôt. La plupart de ces sommes ont été versées dans des colonies, en plus des frais juridiques et du soutien au clergé en infraction.

Les récipiendaires de prêts comprenaient environ 40 diocèses qui ont dépensé des centaines de millions de dollars au cours des dernières années pour payer les victimes par le biais de fonds d'indemnisation ou de procédures de faillite. L’examen d’AP a révélé que ces diocèses ont été approuvés pour environ 200 millions de dollars, bien que leur valeur soit probablement beaucoup plus élevée.

L'un était l'archidiocèse de New York. Le Cardinal Timothy Dolan a créé un fonds d'indemnisation des victimes en 2016, alors que la bataille réussie pour lever le délai de prescription pour le dépôt de plaintes pour abus sexuels d'enfants s'est accélérée. Depuis lors, d'autres diocèses ont créé des fonds similaires, qui offrent aux victimes des règlements relativement rapides tout en dissuadant les de déposer des poursuites.

Le porte-parole Joseph Zwilling a déclaré que l'archidiocèse voulait simplement «être traité de manière égale et équitable par la loi». Interrogé sur la dérogation au plafond de 500 employés que les organisations religieuses ont reçu, Zwilling s'est reporté à la Conférence des évêques catholiques des États-Unis.

Un porte-parole de la conférence des évêques a reconnu que ses fonctionnaires avaient fait pression pour le programme de chèque de paie, mais a déclaré que l'organisation ne suivait pas ce que les diocèses et les agences catholiques recevaient.

"Ces prêts sont une bouée de sauvetage essentielle pour aider les organisations confessionnelles à rester à flot et à continuer de servir ceux qui en ont besoin pendant cette crise", a déclaré le porte-parole Chieko Noguchi dans un communiqué. Selon l'analyse des données d'AP, l'église et toutes ses organisations ont déclaré avoir conservé au moins 407 900 emplois avec l'argent qui leur avait été attribué.

Noguchi a également écrit que la conférence était convaincue que «l'administration rédige et met en œuvre ces secours d'urgence de manière équitable pour tous les candidats».

Toutes les institutions catholiques n'ont pas demandé de prêts gouvernementaux. L'Éparchie catholique ukrainienne basée à Stamford, dans le Connecticut, a déclaré à l'AP que même si ses paroisses ont connu une baisse des dons, aucune des organisations de son territoire à cinq États n'a présenté de demande.

Le diacre Steve Wisnowski, un responsable financier de l'éparchie, a déclaré que les pasteurs et les responsables d'églises ont utilisé leurs économies pour les jours de pluie et que les paroissiens ont répondu généreusement par des dons. En conséquence, les paroisses «n'ont pas connu de grave crise financière».

Wisnowski a déclaré que ses supérieurs comprenaient que le programme s'adressait aux «organisations et entreprises qui ont vraiment besoin d'aide».

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LOBBYING POUR UNE PAUSE

La loi qui a créé le programme de protection des chèques de paie a permis aux organismes sans but lucratif de participer, à condition qu'ils respectent la «règle d'affiliation» de la SBA. La règle stipule généralement que seules les entreprises de moins de 500 employés, y compris dans toutes les filiales, sont éligibles.

Le lobbying exercé par l'église a aidé les organisations religieuses à obtenir une exception.

Le Catholic News Service a rapporté que la conférence des évêques et plusieurs grandes agences catholiques à but non lucratif ont travaillé tout au long de la semaine du 30 mars pour s'assurer que «la nature unique des entités ne les rendrait pas inadmissibles au programme» en raison de la façon dont SBA définit un «petit " affaires. Ces conversations ont eu lieu quelques jours seulement après la signature par le président Trump de la loi de 2 trillions de dollars sur l'aide, les secours et la sécurité économique des coronavirus, qui comprenait le programme de protection des chèques de paie.

En outre, des documents fédéraux montrent que l'archidiocèse de Los Angeles, dont le chef dirige la conférence des évêques, a payé 20 000 $ pour faire pression sur le Sénat et la Chambre des États-Unis sur «l'admissibilité aux organisations à but non lucratif» en vertu de la CARES Act. Les dossiers montrent également que Catholic Charities USA, une branche des services sociaux de l'église avec des agences membres dans les diocèses à travers le pays, a payé 30 000 $ supplémentaires pour faire pression sur la loi et sur d'autres questions.

Fin avril, après que des milliers d'institutions catholiques aient obtenu des prêts, plusieurs centaines de dirigeants catholiques ont fait appel à une aide supplémentaire lors d'un appel avec le président Trump. Lors de l'appel, Trump a souligné la prochaine élection présidentielle et s'est présenté comme le candidat le mieux aligné avec les conservateurs religieux, se vantant d'être le "meilleur (président) que l'église catholique ait jamais vu", selon Crux, une publication en ligne qui couvre l'église. nouvelles connexes.

Le lobbying a payé.

Catholic Charities USA et ses agences membres ont été approuvés pour environ 110 prêts d'une valeur comprise entre 90 et 220 millions de dollars au moins, selon les données.

Dans un communiqué, les organisations caritatives catholiques ont déclaré: «Chaque organisation est une entité juridique distincte sous les auspices de l'évêque du diocèse dans lequel l'agence est située. La CCUSA soutient les agences qui choisissent de devenir membres, mais n'a aucun rôle dans leurs opérations quotidiennes ou leur gouvernance. »

L'archidiocèse de Los Angeles a déclaré à AP dans une enquête que les journalistes avaient envoyé avant la publication des données fédérales que 247 de ses 288 paroisses – et toutes sauf une de ses 232 écoles – avaient reçu des prêts. L'enquête a couvert plus de 180 diocèses et éparchies.

Comme la plupart des diocèses, Los Angeles ne révélerait pas son montant total. Bien que les données fédérales ne relient pas les bénéficiaires catholiques à leur diocèse d'origine, AP a trouvé 37 prêts à l'archidiocèse et à ses affiliés d'une valeur comprise entre 9 et 23 millions de dollars, dont un pour sa cathédrale du centre-ville.

En 2014, l'archidiocèse a versé un montant record de 660 millions de dollars pour régler les plaintes d'abus sexuels de plus de 500 victimes. Les porte-parole de l'archevêque de Los Angeles, Jose M. Gomez, n'ont pas répondu aux questions supplémentaires concernant les finances et le lobbying de l'archidiocèse.

Dans les documents du programme, les responsables de la SBA ont déclaré avoir accordé la dérogation d'affiliation aux groupes religieux par respect pour leur structure organisationnelle unique, et parce que la réponse de la santé publique pour ralentir la propagation du coronavirus a perturbé les églises tout comme les entreprises.

SBA n'a pas répondu aux questions écrites et aux demandes de commentaires.

Pendant ce temps, certains experts juridiques disent que la considération particulière que le gouvernement a accordée aux groupes confessionnels dans le programme de prêt a encore érodé le mur entre l'église et l'État prévu dans le premier amendement. Avec cette érosion, les groupes religieux qui ne paient pas d'impôts ont plus accès à l'argent public, a déclaré Marci Hamilton, professeur et avocat à l'Université de Pennsylvanie, qui a représenté des victimes d'abus de clergé sur des questions constitutionnelles lors de procédures de faillite.

"À ce stade, l'argument est que vous êtes anti-religieux si en fait vous diriez que l'Église catholique ne devrait pas recevoir de financement gouvernemental", a déclaré Hamilton.

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CASHING IN FAST

Après son blitz de lobbying, l'Église catholique a travaillé avec les paroisses et les écoles pour accéder à l'argent.

De nombreux diocèses – des grands comme l'archidiocèse de Boston aux plus petits comme le diocèse de La Crosse, Wisconsin – ont assemblé des guides pratiques pour aider leurs affiliés à postuler. La conférence fiscale nationale catholique a également organisé plusieurs webinaires avec des experts juridiques et financiers pour aider à accompagner les dirigeants locaux.

Les données fédérales montrent que la majeure partie de l'argent de l'église a été approuvée pendant les deux premières semaines du programme de prêt. C’est à ce moment-là que la demande pour le premier arrivé, premier servi était si élevée que les 349 milliards de dollars initiaux ont été rapidement épuisés, ce qui a entraîné la fermeture de nombreuses entreprises locales.

Dans l'ensemble, près de 500 prêts approuvés à des entités catholiques ont dépassé le million de dollars chacun. L'AP a constaté qu'au moins huit d'entre eux atteignaient la fourchette maximale de 5 à 10 millions de dollars. Bon nombre des récipiendaires énumérés étaient les bureaux des évêques, le siège des principaux ordres religieux, les principales églises, les écoles et les chapitres des œuvres caritatives catholiques.

Parmi les récipiendaires figurait également l'Institut Saint-Luc. Le centre de traitement catholique pour les prêtres accusés d'abus sexuels et ceux souffrant d'autres troubles a reçu un prêt allant de 350 000 $ à 1 million de dollars. Basé à Silver Spring, dans le Maryland, l'institut a parfois été un point de passage pour les prêtres accusés d'abus sexuels qui sont retournés au ministère actif pour recommencer.

Peut-être que rien n'illustre mieux la recherche agressive de fonds par l'Église que quatre diocèses qui ont poursuivi le gouvernement fédéral pour obtenir des prêts, même s'ils ont entamé une procédure de mise en faillite en raison de l'augmentation des réclamations d'agressions sexuelles du clergé. Les règles de la Small Business Administration interdisent les prêts aux demandeurs en faillite.

L'archidiocèse de Santa Fe, au Nouveau-Mexique – qui abritait autrefois un centre de traitement désormais fermé et notoire pour les prêtres prédateurs – a prévalu devant le tribunal, ouvrant la voie à ses bureaux administratifs pour recevoir près d'un million de dollars. Il a accusé la SBA de faire des efforts excessifs en bloquant les demandes de mise en faillite alors que le Congrès ne l’a pas précisé.

Pourtant, même lorsqu'un diocèse a perdu devant un tribunal de faillite ou que son dossier est en instance, ses paroisses, écoles et autres organisations affiliées restent éligibles à des prêts.

Sur le territoire américain de Guam, bien plus de 200 poursuites pour abus de clergé ont conduit des chefs d'église dans le minuscule archidiocèse d'Agana à demander la protection de la loi sur les faillites, estimant au moins 45 millions de dollars de dettes. Malgré cela, les paroisses, les écoles et d'autres organisations de l'archidiocèse ont reçu au moins 1,7 million de dollars alors qu'il poursuit la SBA pour approbation afin d'obtenir un prêt pour son siège, selon des déclarations de faillite.

L'Église américaine a peut-être un bilan troublant en matière d'abus sexuels, mais l'évêque Lawrence Persico d'Erie, en Pennsylvanie, a repoussé l'idée que les diocèses devraient être exclus du programme de sauvetage du gouvernement. Environ 80 organisations de son diocèse ont reçu des prêts d'une valeur de 10,3 millions de dollars, a déclaré le diocèse, la majeure partie de l'argent allant aux paroisses et aux écoles.

Persico a souligné que les entités ecclésiastiques aident à nourrir, à vêtir et à abriter les pauvres – et, ce faisant, à garder les gens occupés.

«Je sais que certaines personnes peuvent réagir avec surprise que le financement gouvernemental a aidé à soutenir les écoles confessionnelles, les paroisses et les diocèses», a-t-il déclaré. «La séparation de l'Église et de l'État ne signifie pas que ceux qui sont motivés par leur foi n'ont pas leur place sur la place publique.»

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