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Alors que les monuments tombent, la sculpture confédérée a de la taille de son côté

STONE MOUNTAIN, Ga. (AP) – Certaines statues de personnages du passé américain de la possession d'esclaves ont été arrachées par des manifestants, d'autres démantelées sur ordre des gouverneurs ou des dirigeants de la ville. Mais le plus grand monument confédéré jamais construit – des figures colossales sculptées dans la roche solide d'un flanc de montagne de Géorgie – peut les survivre à tous.

La sculpture surdimensionnée de Stone Mountain représentant le général Robert E. Lee, le président confédéré Jefferson Davis et le général Thomas J. "Stonewall" Jackson monté à cheval bénéficie d'une protection spéciale consacrée par la loi de Géorgie.

Même si sa démolition était sanctionnée, la taille même du monument pose de sérieux défis. La sculpture mesure 190 pieds (58 mètres) de diamètre et 90 pieds (27 mètres) de hauteur. Une vieille photo montre un travailleur sur un échafaudage juste en dessous du menton de Lee atteignant à peine son nez.

De nombreuses statues confédérées et monuments aux propriétaires d'esclaves américains sont descendus dans le Sud au milieu des récentes protestations contre l'injustice raciale. Stone Mountain n'a pas échappé à l'attention.

Après avoir organisé une manifestation où des milliers de personnes ont défilé dans la ville voisine d'Atlanta, Zoe Bambara, 19 ans, a organisé une manifestation le 4 juin avec un groupe beaucoup plus restreint – son permis ne lui en a pas autorisé plus de 25 – à l'intérieur du parc d'État où la sculpture a attiré des millions de touristes. décennies.

"La Confédération ne célèbre pas le Sud; il célèbre la suprématie blanche », a déclaré Bambara, qui est noir. «Les gens de cette montagne, ils me détestaient. Ils ne me connaissaient pas, mais ils me détestaient, moi et mes ancêtres. Ça fait mal de voir ces gens célébrés et un mémorial qui leur est dédié. »

Bambara admet néanmoins qu'elle est perdue pour ce qui devrait être fait avec le monument massif, conçu environ 50 ans après la fin de la guerre civile, mais qui ne s'est terminé qu'en 1972.

Les créateurs de la sculpture ont utilisé de la dynamite pour faire exploser d’énormes morceaux de granit loin de la montagne, puis ont passé des années à sculpter les figures détaillées avec des torches à main.

Effacer la sculpture serait dangereux, long et coûteux.

La pierre est probablement trop durable pour le sablage, a déclaré Ben Bentkowski, président de la Atlanta Geological Society. Des explosions contrôlées utilisant du TNT emballé dans des trous forés à flanc de montagne fonctionneraient, a-t-il dit.

"Avec la logistique, l'aspect sécurité, vous auriez certainement un budget au nord d'un million de dollars, je suppose", a déclaré Bentkowski. "Vous aurez besoin d'une assurance pour le projet, vous aurez besoin d'une prime de risque pour les personnes qui travaillent à sa surface. Cela pourrait facilement prendre un an ou plus. »

Il existe également un obstacle juridique non négligeable.

Lorsque les législateurs géorgiens ont voté en 2001 pour changer le drapeau de l'État qui était dominé par l'emblème de la bataille des Confédérés depuis 1956, le langage pour garantir la préservation de la sculpture de Stone Mountain a été inclus comme monnaie d'échange.

La loi stipule que «le mémorial aux héros des États confédérés d'Amérique gravé sur le visage de Stone Mountain ne sera jamais modifié, enlevé, caché ou obscurci de quelque façon que ce soit».

Ryan Gravel, un designer urbain basé à Atlanta, a noté que la loi ne rend pas obligatoire la maintenance. Il a suggéré de permettre à la nature de suivre son cours, de laisser la végétation se développer sur la sculpture à partir de ses coins et recoins.

"Je pense que nous sommes à un moment où repousser les limites de cette loi est possible", a déclaré Gravel. "Et certainement l'ampleur du défi à Stone Mountain le justifie."

D'autres idées – comme l'ajout d'un clocher au sommet de la montagne en l'honneur du révérend Martin Luther King Jr. – n'ont pas réussi à s'imposer. Et les propositions démocrates de retirer le langage protecteur de la loi géorgienne sont tombées à plat avec la législature contrôlée par les républicains.

Lorsqu'on lui a demandé si Stone Mountain méritait toujours une protection spéciale, le gouverneur du GOP, Brian Kemp, n'a pas donné de réponse directe lorsqu'il a parlé aux journalistes le 26 juin.

"Comme je l'ai dit à plusieurs reprises, nous ne pouvons pas nous cacher de notre histoire", a déclaré Kemp, tout en citant la nouvelle loi sur les crimes de haine qu'il a signée le même jour comme une étape importante dans la lutte contre l'injustice raciale.

Stone Mountain n'était pas un site de bataille et avait peu d'importance historique pour la guerre civile. Mais 50 ans après la fin de la guerre, la surface exposée de la face nord de la montagne a suscité une idée parmi les United Daughters of the Confederacy.

"Il ressemblait à un panneau d'affichage géant", a déclaré Stan Deaton, historien principal de la Georgia Historical Society.

Le groupe a engagé le sculpteur Gutzon Borglum – qui plus tard allait sculpter le mont Rushmore – pour concevoir un monument confédéré massif en 1915.

Cette même année, le film «La naissance d'une nation» glorifiait l'ère de la reconstruction Ku Klux Klan et Stone Mountain a joué un rôle clé dans sa résurgence, marquant son retour avec une croix brûlant au sommet de la montagne la nuit de Thanksgiving.

Des problèmes budgétaires ont tourmenté le projet Stone Mountain et les travaux sur la sculpture ont langui jusqu'à ce que l'État achète la montagne et les terres environnantes en 1958 pour un parc public. L'achèvement du monument est devenu de plus en plus urgent alors que le mouvement des droits civiques apportait des changements indésirables aux États du Sud.

"Il est devenu la pièce maîtresse du parc", a déclaré Deaton. "Il n’ya eu aucun doute que l’intention de l’Etat de terminer ce projet était d’une résistance massive."

Environ 10 000 personnes ont assisté à l'inauguration du monument en 1970. Deux autres années se sont écoulées avant son achèvement officiel.

Cinq décennies plus tard, le parc de Stone Mountain se présente comme un parc à thème familial plutôt que comme un sanctuaire de la mythologie de la «cause perdue» qui romance la Confédération en tant que défenseurs chevaleresques des droits des États. Son site Web met en évidence le golf miniature et une attraction sur le thème des dinosaures tout en minimisant la sculpture confédérée, les drapeaux confédérés et les terrasses en briques dédiées à chaque État confédéré.

Paula et Michael Smith de Monticello, en Géorgie, ont visité Stone Mountain lundi afin que leur petit-fils de 10 ans puisse voir le monument pour la première fois.

"La montagne elle-même est d'une beauté à couper le souffle et la sculpture est une merveille d'ingénierie", a déclaré Paula Smith, une femme blanche de 70 ans qui a rejeté l'idée de retirer ou de modifier la sculpture comme une tentative de "voler l'histoire américaine".

Jarvis Jones escalade le sentier de randonnée escarpé à l'arrière de Stone Mountain plusieurs fois par semaine. L'homme noir de 29 ans a déclaré qu'il essayait d'éviter de voir la sculpture.

"Je comprends vraiment que tout le monde veut que son histoire soit représentée", a déclaré Jones. "Mais quand il s'agit de l'oppression des autres, je pense que cela doit changer."

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